Sexe occasionnel lié à la dépression et à l’anxiété

« Le sexe occasionnel vous rend déprimé et anxieux », rapporte le Mail Online aujourd’hui.

Les auteurs ont présenté un lien statistique comme preuve qu’une chose (le sexe occasionnel) en cause un autre (la dépression). Bien qu’une association entre les deux ait été observée, il n’est pas possible de dire, d’après cette étude, que le sexe occasionnel cause une détresse mentale, ou que le fait de se sentir déprimé mène à des relations sexuelles plus occasionnelles.

L’article est basé sur des recherches sur le comportement sexuel et le bien-être mental de près de 4 000 étudiants américains hétérosexuels.

Les chercheurs ont découvert que les rapports sexuels occasionnels étaient associés à des niveaux inférieurs de bien-être psychologique et à des niveaux plus élevés d’anxiété et de dépression chez les hommes et les femmes.

Le problème est que dans ce type d’étude – une étude transversale – les gens sont invités à fournir des informations à un moment donné dans le temps. Cela nous en dit très peu sur l’interaction complexe entre le comportement sexuel des jeunes et leur santé psychologique. Il est impossible de dire à partir d’une étude transversale s’il existe une relation de cause à effet.

Il est également difficile de tirer des conclusions définitives de cette étude, car elle ne tenait pas compte des nombreux autres facteurs susceptibles d’avoir influencé la santé mentale de ces élèves.

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D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs d’un certain nombre d’universités américaines, y compris la California State University. Il n’y a pas d’information sur le financement externe.

L’étude a été publiée dans le Journal of Sex Research, une revue à comité de lecture, et est téléchargeable gratuitement en libre accès.

Les rapports de Mail Online sur cette étude sont mitigés. Son titre: « Le sexe décontracté vous rend déprimé et anxieux » n’est pas soutenu par l’étude. Cependant, il concède dans le «blurb», juste en dessous du titre, que «il n’est pas clair si les problèmes de santé mentale existants poussent les jeunes adultes à adopter des comportements plus risqués».

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude transversale portant sur l’association entre le sexe occasionnel et la santé psychologique. Les études transversales donnent un aperçu des participants à un moment donné. Parce qu’ils regardent toutes les données en même temps, ils ne peuvent pas démontrer la cause et l’effet, ce qui signifie qu’ils ne peuvent pas montrer si une chose mène à une autre. Cependant, des études transversales peuvent être utiles pour montrer des modèles ou des associations possibles dans les données, ce qui peut justifier une étude plus approfondie.

Les chercheurs soulignent que de nombreux jeunes adultes ont souvent des relations sexuelles occasionnelles. Les taux de prévalence sont estimés entre 14% des jeunes adultes et 64%. Ils disent aussi que le sexe occasionnel peut être défini de plusieurs façons, y compris les relations sexuelles non engagées entre amis («amis ayant des avantages») et les relations sexuelles avec des étrangers («branchements»). Dans cette étude, ils définissent le sexe occasionnel comme ayant des rapports sexuels avec un partenaire connu depuis moins d’une semaine.

Ils disent aussi que dans les études sur la santé mentale et les relations sexuelles occasionnelles, les résultats ont été mitigés. Certaines recherches, mais pas toutes, suggèrent une association entre le sexe avec un étranger et une faible estime de soi.

D’autres recherches ont suggéré qu’il peut y avoir des différences entre les sexes dans les attitudes à l’égard du comportement sexuel occasionnel, et que les femmes sont plus susceptibles de rapporter des sentiments de regret et de culpabilité après une relation sexuelle occasionnelle.

L’hypothèse des auteurs était que le sexe occasionnel serait positivement associé à la détresse psychologique et négativement associé au bien-être psychologique. Ils ont également estimé que ces effets seraient plus forts pour les femmes que pour les hommes.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté un échantillon multiethnique de 3 907 étudiants célibataires hétérosexuels âgés de 18 à 35 ans provenant de 30 universités des États-Unis. Les étudiants ont participé à l’étude via Internet. Pour la participation, les étudiants ont reçu un «crédit de cours» partiel ou complet (une façon de compter le temps ou les efforts que les étudiants consacrent à leurs études) de leur université.

Dans l’étude, on a demandé aux étudiants de se rappeler à quelle fréquence, au cours des 30 jours précédents, ils avaient eu des relations sexuelles avec quelqu’un qu’ils connaissaient depuis moins d’une semaine. Leurs réponses ont été rapportées sur une échelle de Likert en cinq points comme suit:

jamais

une ou deux fois

trois à cinq fois

six à dix fois

onze fois ou plus

Étant donné que seulement 11% des participants ont déclaré avoir eu des relations sexuelles occasionnelles le mois précédent, les chercheurs ont décidé de combiner les résultats pour analyser les résultats comme oui ou non, plutôt que d’essayer de quantifier les effets des rapports sexuels occasionnels des étudiants.

Les participants ont également répondu à des questionnaires validés sur quatre aspects du bien-être psychologique. Les aspects du bien-être évalués étaient:

estime de soi (une évaluation globale positive de soi)

la satisfaction de la vie (une évaluation de la façon dont la vie s’est déroulée jusqu’à présent)

bien-être psychologique (un sens général du fonctionnement positif)

bien-être eudémonique (le sentiment de s’être «trouvé» et d’avoir commencé à réaliser son potentiel)

Ils ont également rempli des questionnaires sur trois formes de détresse psychologique:

anxiété générale (comme des sentiments de tension ou de la difficulté à se détendre)

anxiété sociale (anxiété dans les relations avec les autres)

la dépression (comme les sentiments de mauvaise humeur, l’apathie et les problèmes de manger et de dormir)

Les chercheurs ont créé un modèle statistique à partir des résultats.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont constaté que:

18,6% des hommes et 7,4% des femmes ont déclaré avoir eu au moins une relation sexuelle au cours du mois précédant l’étude

ceux qui avaient récemment eu des relations sexuelles occasionnelles ont rapporté des niveaux plus bas d’estime de soi, de satisfaction de la vie, de bien-être psychologique et eudémonique que ceux qui n’avaient pas eu de relations sexuelles occasionnelles

ceux qui ont eu des rapports sexuels occasionnels ont rapporté des niveaux plus élevés de dépression et d’anxiété sociale et générale que ceux qui n’avaient pas

La modélisation des chercheurs a montré que, contrairement à l’hypothèse des chercheurs, les associations étaient les mêmes pour les hommes et les femmes.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs disent que pour les étudiants, s’engager dans des relations sexuelles occasionnelles peut augmenter le risque de moins bien-être psychologique et des niveaux plus élevés de détresse. Ils suggèrent que les conseillers universitaires pourraient souhaiter prendre en compte les implications plus larges du comportement sexuel occasionnel sur la santé et, dans leurs efforts pour promouvoir un développement sexuel positif, souhaiter «souligner les avantages de relations engagées».

Conclusion

Fait important, cette étude transversale ne peut pas montrer que les rapports sexuels occasionnels – définis ici comme des rapports sexuels avec une personne connue depuis moins d’une semaine – causent des problèmes de santé mentale.

Comme le soulignent les auteurs eux-mêmes, il est possible qu’une personne ayant des problèmes psychologiques soit plus susceptible d’avoir des relations sexuelles occasionnelles.

On peut soutenir qu’une étude de cohorte, où les étudiants ont été suivis au cours de nombreuses années et régulièrement interrogés sur leurs activités sexuelles et leur santé mentale, aurait été plus utile (si elle était beaucoup plus coûteuse à réaliser).

L’étude avait un certain nombre d’autres limitations:

Il n’a pas pris en compte les nombreux autres facteurs (facteurs de confusion) qui pourraient influencer le sentiment de bien-être des élèves. Ceux-ci comprennent le rendement scolaire, les antécédents familiaux, d’autres relations sociales et sexuelles, les problèmes de santé et le type de personnalité.

Elle reposait sur le fait que les élèves auto-déclaraient leur comportement sexuel et leur santé psychologique sur Internet, ce qui pouvait rendre les résultats moins fiables.

L’échantillon d’étudiants n’était pas aléatoire mais provenait de cours de développement psychologique et de développement de l’enfant. Les participants peuvent ne pas être représentatifs des populations étudiantes plus larges ou de la population non-étudiante.

Il était limité aux étudiants hétérosexuels, de sorte que l’on ne sait pas si des résultats similaires seraient obtenus chez les étudiants homosexuels ou bisexuels.

Seul un petit nombre d’élèves de l’étude ont récemment déclaré avoir eu des relations sexuelles occasionnelles. Par conséquent, même si la taille de l’échantillon était initialement très importante, la force des résultats est limitée.

La possibilité que des relations sexuelles occasionnelles régulières puissent avoir un effet néfaste sur la santé psychologique mérite d’être reconnue, tout comme le fait qu’une mauvaise santé psychologique peut rendre quelqu’un plus susceptible d’avoir des relations sexuelles occasionnelles. Cependant, il y aura probablement une interaction complexe entre le sexe occasionnel et la santé mentale, influencée par de nombreux facteurs, plutôt qu’une relation de cause à effet facilement définie.