Poisson radioactif de la centrale nucléaire de Fukushima trouvé sur la côte ouest des États-Unis

Au cours des dernières semaines, deux nouveaux points de repère ont été franchis dans la propagation continue et inexorable de matières radioactives de la catastrophe de Fukushima en 2011 vers la côte ouest de l’Amérique du Nord.

En novembre, des chercheurs du projet InFORM de Fukushima ont détecté l’isotope radioactif Césium 134 (Cs-134) dans le saumon canadien. Puis, le 9 décembre, des chercheurs de la Woods Hole Oceanographic Institution ont détecté du Cs-134 dans des échantillons d’eau de mer prélevés sur deux plages de l’Oregon.

Parce que le Cs-134 a une demi-vie de seulement deux ans, toute présence de l’isotope dans l’environnement doit provenir de Fukushima.

En 2011, un tremblement de terre majeur et un tsunami ont déclenché de multiples effondrements à la centrale nucléaire japonaise de Fukushima Daiichi. Des quantités massives de matières radioactives se sont déversées dans l’océan, tandis que d’autres matières éjectées dans l’atmosphère ont également trouvé leur chemin vers la mer. Depuis lors, les chercheurs ont suivi les progrès de ce «panache radioactif» car il est transporté vers l’Amérique du Nord par les courants océaniques.

Plume toujours étalé

L’océanographe chimique Ken Buesseler de Woods Hole a été l’un des principaux scientifiques à suivre le panache, grâce au projet d’échantillonnage de l’eau de mer financé par la foule et financé par des citoyens, Our Oceanactive Ocean.

Les échantillons radioactifs ont été prélevés à Tillamook Bay et à Gold Beach en Oregon en janvier et février 2016. L’échantillonnage avait déjà montré l’arrivée nord-américaine du panache sous forme de Cs-134 dans l’eau de mer prélevée sur l’île de Vancouver, CB.

Le projet Fukushima InFORM, qui a détecté le saumon radioactif, est un partenariat entre divers organismes universitaires, gouvernementaux et sans but lucratif, y compris Woods Hole, pour évaluer les risques radiologiques pour les océans canadiens découlant de la catastrophe de Fukushima. Le saumon rouge radioactif a été capturé dans le lac Okanagan à l’été 2015.

L’eau de mer contenait également des concentrations de Cs-137 plus élevées que celles du bruit de fond, un autre isotope qui ne provient que de l’industrie nucléaire. Cependant, à cause des essais nucléaires effectués dans les années 1950 et 1960, les niveaux de Cs-137 – qui ont une demi-vie de 30 ans – persistent encore dans les océans. Des niveaux plus élevés que le niveau de fond laissé par ces tests sont probablement dus à Fukushima.

Les scientifiques s’attendent à compter davantage sur Cs-137 pour suivre les retombées de Fukushima au fil des ans. Cinq ans après la catastrophe, le Cs-134 est déjà de plus en plus difficile à détecter.

Selon une analyse récente des données de Buesseler par Fukushima InFORM, les concentrations de Cs-137 dans le centre-nord-est du Pacifique ont augmenté régulièrement depuis 2011.

« Il semble que le panache s’est propagé à travers cette vaste région de l’Alaska à la Californie », ont écrit les chercheurs.

Pire à venir

Les scientifiques disent que les niveaux de radioactivité détectés ne posent actuellement aucun risque pour la santé ou l’environnement. Les niveaux de Cs-134 dans l’eau de mer n’étaient que de 0,3 becquerels par mètre cube, alors que ceux du saumon étaient plus de mille fois inférieurs à ceux fixés par Santé Canada comme étant préoccupants pour la santé.

Ces niveaux devraient cependant continuer à augmenter, car la plus grande partie du panache de Fukushima n’a pas encore atteint l’Amérique du Nord.

« Alors que le panache de contamination progresse vers notre côte, nous nous attendons à ce que les niveaux plus près du rivage augmentent au cours de l’année à venir », a déclaré Jay Cullen, qui dirige Fukushima InFORM.

Les données montrent que le panache se déplace vers l’Amérique du Nord à environ deux fois la vitesse d’un escargot de jardin.

Buesseler ne croit pas que la radioactivité atteindra jamais des niveaux dangereux à n’importe quel endroit le long de la côte nord-américaine – à moins que Fukushima souffre d’une autre catastrophe. Dans ce cas, les informations sur les courants océaniques recueillies par Notre océan radioactif pourraient s’avérer inestimables.

L’usine de Fukushima Daiichi contient encore plus d’un millier de réservoirs géants remplis d’eau radioactive, tandis que les réacteurs défectueux contiennent encore des centaines de tonnes de combustible fondu. Dans le pire des cas, le combustible fondrait dans les enceintes de confinement et dans le sol, irradiant de manière incontrôlée les eaux souterraines qui se jettent dans l’océan.

« C’est le genre de chose qui préoccupe encore les gens, comme moi, à propos de ce qui pourrait arriver », a déclaré Buesseler.

La désaffectation et le nettoyage de l’usine de Fukushima devraient prendre des décennies. Un groupe gouvernemental a récemment doublé les prévisions de coûts du projet à 190 milliards de dollars.