L’étude du cerveau suggère que l’autisme commence dans l’utérus

Les enfants atteints d’autisme peuvent avoir trop de cellules dans les régions du cerveau responsables du développement émotionnel, a rapporté le Daily Mail. Le journal a également déclaré que, jusqu’à présent, la génétique semble être impliquée dans moins d’un cinquième des cas. Il suggère que de nouvelles recherches pointent vers des facteurs environnementaux, peut-être dans l’utérus, comme une cause potentielle de la maladie.

La recherche intrigante derrière ces nouvelles sera sans aucun doute d’intérêt pour les scientifiques et les parents d’enfants autistes. Cependant, l’étude elle-même était petite, en regardant le tissu cérébral post-mortem pris à seulement sept garçons avec autisme et six garçons sans la condition. La recherche a révélé que dans ce petit groupe d’échantillons, les enfants autistes avaient 67% plus de neurones (cellules cérébrales) dans des régions qui traitent des émotions et de la prise de décision. Ils ont également constaté que les cerveaux des enfants atteints d’autisme avaient un poids du cerveau plus important que prévu.

Cette étude doit être considérée comme préliminaire et devra faire l’objet d’un suivi pour voir si le phénomène est présent dans d’autres échantillons de tissus. Si les enfants atteints d’autisme sont fréquemment découverts, les prochaines étapes consisteront à déterminer comment ils affectent le fonctionnement du cerveau et ce qui en résulte.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université de Californie, San Diego et d’autres universités américaines. Il a été financé par plusieurs organisations caritatives et groupes de recherche, dont Autism Speaks, Cure Autism Now, la Fondation de la famille Peter Emch, la Fondation Simons, The Thursday Club Juniors et l’Université de Californie.

L’étude a été publiée dans le Journal of American Medical Association (JAMA).

L’étude a été couverte de manière appropriée par le Daily Mail, mais on ne sait pas encore combien de causes génétiques ou environnementales ont contribué aux différences que les chercheurs ont trouvées. The Independent a donné un résumé bref mais approprié de cette recherche desquamation.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette recherche a comparé l’anatomie des échantillons de cerveau post-mortem d’enfants mâles avec et sans autisme afin de détecter s’il y avait des différences structurelles.

Les chercheurs cherchaient des preuves de «surcroissance du cerveau», un phénomène où les enfants atteints d’autisme possèdent certaines régions du cerveau qui sont plus grandes que la moyenne. Les chercheurs disent que certaines études ont observé une prolifération cérébrale chez les enfants autistes avant même l’apparition des signes cliniques, et en particulier dans une zone à l’avant du cerveau appelée le cortex préfrontal. On pense que le cortex préfrontal joue un rôle dans des comportements compliqués tels que l’expression de la personnalité, la prise de décision et la gestion du comportement social approprié.

Les chercheurs disent que la structure anatomique de la prolifération du cerveau est actuellement peu claire et voulait donc regarder quel type de cellules cérébrales étaient présentes dans ces zones. Les types de cellules du cerveau comprennent les neurones, qui transmettent les messages entre eux, et les cellules «gliales», qui fournissent des fonctions de soutien aux neurones.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont obtenu des cerveaux post-mortem de diverses banques de tissus de l’université où les gens avaient fait don du tissu cérébral de leurs enfants pour des recherches ultérieures.

Ils ont obtenu des échantillons de cerveau de sept enfants autistes et de six enfants sans autisme (groupe témoin), tous âgés de 2 à 16 ans et dont le cerveau avait été donné à la science. Étant donné que le tissu post-mortem de sujets plus jeunes est rare, les chercheurs ont examiné tous les échantillons de contrôle qui leur étaient disponibles à ce moment-là et presque tous les échantillons d’autisme disponibles dans leurs banques de tissus. La plupart des enfants étaient morts dans des accidents où leur cerveau avait été privé d’oxygène, par exemple par noyade.

Les chercheurs ont enregistré la cause de la mort, la durée de conservation de l’échantillon et l’origine ethnique de l’individu. Ils ont également interrogé leur plus proche parent en utilisant une entrevue de diagnostic reconnue pour l’autisme, afin de déterminer quel type d’autisme l’enfant avait.

Les chercheurs ont ensuite compté le nombre de neurones de type neurone dans les régions avant des échantillons de cerveau. Ils ont également pesé le cerveau et comparé leur poids aux normes attendues selon l’âge (obtenues à partir des données de 11 000 cas dans 10 autres études sur le poids du cerveau conçues pour déterminer les poids moyens pour chaque âge).

Quels ont été les résultats de base?

À travers les interviews de proches parents, tous les enfants atteints d’autisme ont été confirmés comme ayant définitivement eu un trouble autistique complet, selon des échelles fiables. Aucun des enfants n’a eu le syndrome d’Asperger, qui est typiquement une condition plus douce dans le spectre autistique. Un groupe de sept ans dans le groupe de l’autisme avait des antécédents de convulsions nécessitant des médicaments, et un sept ans dans le groupe témoin avait pris des médicaments pour l’hyperactivité.

Comparativement aux normes sur le poids du cerveau, le poids du cerveau des enfants autistes était de 17,6% plus lourd que la moyenne (IC à 95%, 10,2% à 25,0%, p = 0,001). Les poids du cerveau des cas témoins n’étaient pas plus lourds que la moyenne pour leurs âges respectifs.

Les enfants autistes présentaient 67% de neurones en plus dans le cortex préfrontal par rapport aux enfants témoins: 1,94 milliard de cellules en moyenne contre 1,16 milliard en moyenne chez les sujets témoins (IC 95% 1,57 à 2,31 versus IC 95% 0,90 à 1,42).

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs disent que leur étude préliminaire a montré que les enfants atteints d’autisme peuvent avoir un plus grand nombre de neurones dans les régions frontales clés de leur cerveau. Ils disent que les nouveaux neurones ne sont pas générés après la naissance, ce qui signifie que ce nombre accru de neurones doit avoir eu lieu avant la naissance. Ils suggèrent que pendant le développement dans l’utérus, le nombre excédentaire pourrait avoir eu lieu à cause de plus de neurones se développant sans contrôle, ou à travers moins de neurones qui meurent pendant ce temps.

Conclusion

Cette petite étude préliminaire a examiné les caractéristiques anatomiques dans le cerveau des enfants autistes et les a comparés aux cerveaux post-mortem d’enfants autistes. Dans la petite gamme d’échantillons testés, les chercheurs ont découvert que les enfants atteints d’autisme avaient environ deux tiers de plus de cellules neuronales dans la région antérieure de leur cerveau que les enfants autistes. Ils ont également constaté que lorsqu’ils comparaient le poids de leur cerveau avec des normes ajustées selon l’âge, les enfants autistes avaient des poids du cerveau plus lourds que prévu.

Ces résultats seront sans aucun doute d’un grand intérêt pour les chercheurs et les parents d’enfants autistes. Cependant, une limitation majeure de cette étude doit être prise en compte: la disponibilité d’échantillons de cerveau pour la recherche des enfants décédés est, naturellement, faible. Cela signifie que cette recherche pourrait seulement comparer sept enfants qui avaient l’autisme avec six enfants sans autisme. Avoir si peu d’échantillons à comparer signifie que nous ne pouvons pas être certains si ce type de prolifération cérébrale est typique des enfants autistes ou simplement dû à des découvertes fortuites.

Au-delà de cette limitation, les chercheurs ont décrit les caractéristiques de ces enfants, mais il est possible que les enfants autistes qui meurent d’un accident puissent différer d’autres enfants atteints d’un trouble du spectre autistique qui les rendrait plus susceptibles de subir des accidents. Il n’est pas clair si le même modèle de croissance excessive serait observé dans un échantillon plus grand et il faut donc prendre soin de supposer que ces résultats s’appliquent à tous les enfants atteints de troubles du spectre autistique.

Les chercheurs ont suggéré que de nouveaux neurones dans cette région du cerveau ne sont pas produits après la naissance, et que l’augmentation du nombre de cellules dans les cerveaux autistes suggère soit une production supérieure à la moyenne de ces cellules pendant que les enfants sont dans l’utérus, soit mort programmée inférieure à la moyenne de ces cellules après la naissance pour réguler le nombre de cellules. Même si nous sommes nés avec un nombre défini de neurones, les neurones peuvent continuer à former de nouvelles branches qui les rejoignent avec d’autres neurones. Le nombre et la force de ces connexions entre neurones est important pour déterminer comment notre cerveau fonctionne.

En bref, cette étude n’a examiné qu’un petit nombre d’échantillons et devrait être considérée comme préliminaire. Ses résultats intrigants devront maintenant être suivis pour voir si les effets sont visibles dans d’autres échantillons et aussi pour dire exactement pourquoi le phénomène pourrait se produire. Par exemple, nous ne pouvons pas encore dire si des mécanismes génétiques ou environnementaux sont derrière la relation ou exactement comment ces changements dans la structure du cerveau peuvent causer les comportements observés chez les personnes autistes.