La drogue «arrête la progression de l’arthrite»

Jusqu’à 250.000 personnes atteintes de polyarthrite rhumatoïde pourraient bénéficier d’un médicament « qui peut arrêter la maladie dans ses voies », selon le Daily Telegraph. Le journal présentait en première page une étude sur 755 patients qui ont découvert que l’ajout du rituximab au traitement médicamenteux standard de la polyarthrite rhumatoïde (méthotrexate) permettait d’arrêter les lésions articulaires chez 30,5% des personnes après six mois. En revanche, seulement 12,5% de ceux qui utilisaient le traitement standard n’avaient pas de progression des dommages articulaires.

Les résultats de cet essai sont prometteurs pour le rituximab dans le traitement de la polyarthrite rhumatoïde active précoce, mais la recherche n’a été présentée qu’à une conférence scientifique et présente donc certaines limites. Les résultats présentés lors des conférences sont souvent préliminaires et peuvent changer lorsque l’étude est entièrement terminée et analysée. De plus, cet essai n’aura pas encore vu ses méthodes et ses résultats examinés par des experts indépendants dans le domaine, qui fait normalement partie du processus de publication.

La polyarthrite rhumatoïde est une maladie à long terme. Comme cet essai n’a duré qu’un an, l’efficacité et l’innocuité à long terme de ce traitement devront également faire l’objet d’une étude plus approfondie implantation.

D’où vient l’histoire?

La recherche a été menée par le professeur Peter-Paul Tak et des collègues des universités et des centres médicaux en Hollande, aux États-Unis, en Allemagne et en Suède et par les sociétés Roche Products Ltd (fabricants de MabThera rituximab), Genentech Inc et Synarc Inc.

Les sources spécifiques de financement pour l’étude n’ont pas été rapportées mais la plupart des chercheurs ont reçu des subventions de recherche et / ou ont agi comme consultants pour Roche, ou ont travaillé pour Roche ou les autres organisations commerciales impliquées. La recherche a été présentée au Congrès européen annuel de rhumatologie 2009.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

L’étude était un essai contrôlé randomisé qui a examiné les effets de l’ajout de rituximab au méthotrexate pour le traitement de la polyarthrite rhumatoïde précoce.

Les chercheurs ont recruté des personnes atteintes d’arthrite rhumatoïde précoce dont les symptômes étaient en cours. Ils comprenaient ceux qui répondaient à un certain nombre de critères, comme ne pas avoir pris auparavant du méthotrexate, avoir eu la maladie depuis moins de quatre ans, avoir un certain degré de gonflement et de sensibilité des articulations et être positifs pour le facteur rhumatoïde (une protéine présente dans le les personnes atteintes de polyarthrite rhumatoïde).

Un total de 755 participants éligibles ont été randomisés pour recevoir soit du méthotrexate plus un placebo, du méthotrexate plus deux doses de 500mg de rituximab, soit du méthotrexate plus deux doses de 1000mg de rituximab. Le méthotrexate a débuté à 7,5 mg par semaine et a augmenté à 20 mg par semaine à la huitième semaine. Le rituximab a été administré par injection graduelle dans une veine les jours 1 et 15 de l’étude.

Les patients ont évalué la gravité de leur polyarthrite rhumatoïde en calculant un «score d’activité de la maladie» (DAS28). Cela donne un score de un à 10 qui mesure «l’activité» de la maladie, y compris la gravité d’un certain nombre de symptômes (nombre d’articulations douloureuses et enflées) et d’autres marqueurs de la gravité de la maladie et de la santé générale.

Les participants avec un score DAS28 de 2,6 ou plus à la semaine 24 ont reçu un deuxième traitement de rituximab. Ceux dont le score DAS était inférieur à 2,6 ont reçu une deuxième cure de rituximab si et quand leur score est passé à 2,6 ou plus.

Le résultat principal qui intéressait les chercheurs était la preuve par rayons X de changements dans l’apparence des articulations. Un certain nombre de résultats secondaires étaient également intéressants, y compris le changement du score DAS28 et divers autres critères, comme une réduction de 70% du nombre d’articulations enflées et douloureuses, plus une réduction de 70% dans trois des cinq facteurs suivants: médecin évaluation globale de la maladie, évaluation globale de la maladie par le patient, évaluation de la douleur par le patient, taux de sédimentation des protéines C ou érythrocytaires et degré d’invalidité dans le score du questionnaire d’évaluation de la santé (critères ACR70).

Quels ont été les résultats de l’étude?

Sur les 755 personnes randomisées, 715 (95%) avaient des données de radiographie disponibles. Au début de l’étude, les participants avaient souffert de polyarthrite rhumatoïde pendant en moyenne 0,9 an.

Comparée à une association de méthotrexate et de placebo, la combinaison de la dose plus élevée de rituximab et de méthotrexate a réduit le changement d’aspect des articulations observé aux rayons X et a également augmenté la proportion de patients sans modification de l’aspect articulaire aux rayons X. La dose inférieure de rituximab plus méthotrexate n’a pas été trouvée pour affecter de manière significative le changement de l’apparence de l’articulation dans les rayons X.

L’ajout de l’une ou l’autre dose de rituximab au méthotrexate a amélioré les résultats cliniques, comme l’amélioration de la réponse ACR70 et une amélioration importante des symptômes cliniques, comparativement à l’ajout d’un placebo.

Environ 10% des personnes de chaque groupe (méthotrexate plus une dose de rituximab ou de méthotrexate seul) ont présenté des effets indésirables graves. Trois décès sont survenus, tous dans le groupe placebo plus méthotrexate.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs ont conclu que la combinaison de la dose plus élevée de rituximab avec le méthotrexate «améliorait significativement les résultats cliniques» et «inhibait les dommages articulaires» par rapport au méthotrexate seul. Ils disent que la plus faible dose de rituximab « a significativement amélioré les résultats cliniques, mais pas radiologiques [rayons X] ».

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Les chercheurs ont utilisé le modèle d’étude le plus approprié, un essai contrôlé randomisé, pour étudier les effets du rituximab dans la polyarthrite rhumatoïde. Bien que leurs premiers résultats soient prometteurs, il y a quelques limites importantes à prendre en compte:

Jusqu’à présent, cette recherche n’a été présentée qu’à une conférence. Les résultats présentés lors des conférences sont souvent préliminaires et peuvent changer lorsque l’étude est entièrement terminée et analysée.

La recherche présentée lors des conférences n’a pas fait l’objet d’un «examen par les pairs», ce qui signifie qu’elle n’a pas été examinée par des experts dans ce domaine. Cet examen indépendant de la recherche fait habituellement partie du processus de publication et contribue à assurer que la recherche et les rapports sont d’un bon niveau.

Pour ces raisons, les résultats présentés lors des conférences devraient être considérés comme préliminaires jusqu’à ce que la recherche ait été entièrement publiée dans une revue scientifique évaluée par des pairs. D’autres points doivent être pris en compte lors de l’interprétation de la couverture de cette étude:

Seul un bref résumé des méthodes de l’étude était disponible dans le résumé de la conférence, ce qui rendait difficile de juger de la qualité des méthodes utilisées pour obtenir les résultats rapportés.

La polyarthrite rhumatoïde est une maladie chronique à long terme et les résultats de cette étude ne sont disponibles que depuis un an. L’efficacité et la sécurité à long terme de ce traitement devront également être étudiées.

Une partie importante de l’évaluation de tout nouveau médicament est l’évaluation de son coût par rapport à toute amélioration de l’efficacité par rapport à la meilleure alternative. L’Institut national de la preuve clinique est chargé d’évaluer comment les avantages supplémentaires de ce médicament et tout coût supplémentaire de son utilisation en combinaison avec le méthotrexate serait comparable aux traitements actuellement financés.

Les résultats de cette analyse, attendue en juin 2010, intéresseront à la fois les sociétés pharmaceutiques impliquées et les personnes atteintes de polyarthrite rhumatoïde.