Face à face avec le scientifique qui a donné au cancer son moment de pénicilline

JAMES ALLISON avait 10 ans lorsque sa mère est décédée d’un lymphome. Son frère aîné et ses deux oncles ont également perdu la vie à cause du cancer, et il a lui-même lutté contre le cancer de la prostate et le mélanome.

Il convient donc que le scientifique américain soit responsable du plus grand bond en avant dans l’histoire récente de l’oncologie. Certains décrivent son développement de l’ipilimumab (Yervoy) comme le moment de la pénicilline du cancer.

Chez les patients atteints d’un mélanome métastatique, plus d’un cinquième des patients traités par le médicament sont encore en vie 10 ans plus tard.

Je rencontre récemment le professeur Allison (photo) au Congrès international d’immunologie à Melbourne, où il est parlé avec des accents révérenciels.

L’oncologue de Melbourne, le professeur Jonathan Cebon, est impressionné. « J’ai des patients atteints de mélanome métastatique en rémission complète », me dit-il. Le professeur Allison a rencontré plusieurs de ces histoires de succès en personne, et dit qu’il est souvent ému aux larmes. Mais il est prompt à souligner qu’il n’a jamais cherché à trouver un nouveau traitement contre le cancer.

Il a grandi dans un «petit endroit terrible» au Texas, où il a passé une grande partie de son temps à mener des expériences. « J’ai juste aimé trouver des trucs, » dit-il. Son père – un médecin de campagne – pensait que son esprit curieux serait bien adapté à la médecine.

Le jeune Allison s’inscrit consciencieusement en pré-med à l’Université du Texas dans les années 1970, mais sa voie vers la médecine a déraillé quand il a suivi un cours d’immunologie. « J’étais simplement fasciné par cette idée que vous avez toutes ces cellules immunitaires autour de votre corps. Les cellules T venaient d’être découvertes à ce moment-là », explique-t-il. « J’ai décidé que c’était ce que j’allais faire de ma vie – apprenez comment fonctionnait le système immunitaire. »